Los efectos de la sábana de nubes sobre Xalapa y alrededores 

Eva María Piedra-Malagón, Denisse Maldonado-Sánchez

El contraste entre la humedad de Xalapa y la aridez de Perote, es el resultado de un fenómeno meteorológico conocido como sombra orográfica, que ocurre cuando las corrientes de aire provenientes del Golfo de México, chocan con las montañas descargando su humedad y siguen su camino hasta llegar al centro del país.

Palabras clave: sombra orográfica, Xalapa, Perote, Desierto de Tehuacán-Cuicatlán.

Si eres de Xalapa o estás de visita por aquí, tienes que aventurarte a conocer el Cofre de Perote. En un día despejado, desde ahí podrás observar la ciudad de Xalapa y sus alrededores, aunque por lo general, la vista en la cima del Cofre de Perote ofrece de cara hacia el mar (este) un manto de nubes, y de cara hacia Puebla (oeste) un escenario despejado donde sobresalen los picos montañosos, que en su conjunto forman un paisaje asombroso. 

A continuación, te contaremos a que se debe este contraste, y por qué la vista desde el Cofre de Perote ofrece a Xalapa bajo una sábana de nubes (Figura 1).

Lo que sucede entre Xalapa y el Cofre de Perote es un fenómeno meteorológico conocido como sombra orográfica. Este ocurre cuando las corrientes de aire cargadas de humedad que provienen de la Planicie Costera del Golfo de México, chocan con un obstáculo orográfico como, por ejemplo, una cadena montañosa. A medida que el aire sube por la ladera de la montaña de cara al océano (barlovento), el aire se enfría, el vapor de agua se condensa y se forman nubes o niebla. Lo anterior ocasiona una gran cantidad de lluvia en esa región. Cuando el aire pasa por encima de las montañas y empieza a descender por el otro lado (sotavento), ya ha perdido su humedad. Este aire seco que va bajando, se calienta por compresión alcanzando temperaturas más altas que cuando proviene del mar (Figura 2). Por lo tanto, el territorio bajo el efecto de la sombra orográfica, es típicamente un ambiente muy seco y presenta mucho menos precipitación y cobertura de nubes que el lado de barlovento. Este escenario lo podemos apreciar del lado oeste de Perote en dirección a Cantona o Alchichica y se extiende más al sur hasta alcanzar el desierto de Tehuacán-Cuicatlán. En el caso de Xalapa y Perote, este fenómeno se ve favorecido por la corriente cálida del Golfo de México, que chocan con la sierra de Chiconquiaco y la Sierra volcánica Perote-Orizaba, principalmente (Figura 3).

Como la vegetación está condicionada especialmente por el clima, el tipo de vegetación encontrada del lado de barlovento favorece la presencia de bosques densos que necesitan grandes cantidades de humedad. Esto explica porque en Xalapa y alrededores, prospera uno de los ambientes más exuberantes y ricos en términos de diversidad biológica, pero también uno de los más escasos en cuanto a superficie, el bosque mesófilo de montaña. Del lado del sotavento, la vegetación en su mayoría es de bosques menos húmedos (pino y pino-encino), y conforme avanzamos al centro de la Cuenca Oriental, el efecto de la sombra orográfica se acentúa y encontramos bosques de táscate, bosques de palmas soyate y matorrales desérticos rosetófilos muy secos, hasta llegar al desierto de Tehuacán-Cuicatlán. Como resultado del efecto de sombra orográfica de las montañas de Veracruz, este desierto, ubicado entre los estados de Puebla y Oaxaca, representa la zona árida o semiárida con mayor biodiversidad en el continente americano, albergando especies únicas en el mundo, que incluye el 70% de las familias de flora a nivel mundial y más de 3,000 especies de plantas vasculares, de las cuales el 10% son exclusivas de este sitio (endémicas) (Figura 4).

La sombra orográfica también es la razón de la aridez de buena parte de otros desiertos, como el  desierto Chihuahuense en México, el más grande en Norteamérica, localizado entre las Sierras Madre Occidental y Oriental; el desierto del Valle de la Muerte en Estados Unidos, creado por la Sierra Nevada que impide la entrada de humedad del Pacífico; el desierto de Gobi en Mongolia y China originado por la Cordillera de los Himalayas; y el desierto de Atacama, en Chile, consecuencia de la Cordillera de los Andes.

Así que la próxima vez que visites el Cofre de Perote te invitamos a observar el efecto de la sombra orográfica y el contraste de sus asombrosos paisajes en su máximo esplendor.  

 

 

Pie de Figuras

Fig 1. Vista desde el Cofre de Perote. Del lado derecho (Este), se aprecia el conjunto de nubes que cubren la ciudad de Xalapa y alrededores y del lado izquierdo (Oeste), se aprecia la ciudad de Perote.

Foto de Denisse Maldonado-Sánchez

Fig 2. Esquema que muestra el fenómeno de la sombra orográfica.

Tomada y modificada de geograpico.files.wordpress.com 

Fig 3. Imagen de la ubicación de las sierras y volcanes que fungen como barrera orográfica y las ciudades circundantes.

Tomada de Google Earth.

Fig 4. Vista del Desierto de Tehuacán-Cuicatlán, y la vegetación representativa de esta región árida.

Foto de Armando Aguirre-Jaimes

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