La bandera española o los cinco negritos

M. Luisa Martínez; José G. García-Franco

La planta llamada “cinco negritos” o “bandera española” es un arbusto invasor muy utilizado en los jardines. Su presencia puede eliminar plantas nativas, favorecer la presencia de animales transmisores de enfermedades o dejar sin alimento a herbívoros como los elefantes.  

Palabras clave: planta invasora, elefantes, planta de ornato

La planta llamada “bandera española” o “cinco negritos” es una de las 100 especies exóticas invasoras más dañinas del mundo. Recibe estos nombres debido a que las flores comparten los colores con la bandera española, con una combinación de tonos rojos y amarillos, mientras que los frutos maduros son de color negro azulado. Su nombre científico es Lantana camara

La Lantana es un arbusto que puede alcanzar los 2.5 m de altura. Tiene muchas ramificaciones y es muy frondoso. La planta tiene hojas olorosas, y generalmente produce flores durante todo el año. Es nativa de Centro y Sudamérica, y se ha cultivado durante más de 300 años, ya que ha sido de gran interés para muchas poblaciones humanas. Uno de los usos que se le ha dado a la “bandera española” es como planta de ornato, debido a sus abundantes y llamativas flores. Es interesante que las flores de las plantas cultivadas tienen más colores que las silvestres, e incluyen tonos rosas, morados, amarillos y blancos. También se utilizan en los mariposarios ya que atraen a muchas mariposas, o bien para delimitar terrenos, debido a que forman matorrales densos y difíciles de pasar. Produce diferentes sustancias con varios usos medicinales para problemas de la piel, como antibiótico, fungicida, insecticida, problemas estomacales, dolor de muelas, entre otros. Sin embargo, también se ha observado que su consumo puede tener efectos tóxicos, por lo que en México la Secretaría de Salud prohibió su aprovechamiento.

La “bandera española” es tolerante a diferentes condiciones ambientales, por lo que crece en muchos ecosistemas como son claros en las selvas, matorrales, y pastizales, desde el nivel del mar hasta las zonas montañosas a más de 2000 m de altura. Sus frutos y semillas son consumidos por aves, así que pueden ser dispersadas a grandes distancias para colonizar nuevos hábitats. Pocos insectos se alimentan de las hojas de esta planta. 

La Lantana tiene varias características que la han convertido en una planta invasora muy exitosa. Por un lado, al ser ampliamente utilizada por los humanos, la hemos distribuido por todo el mundo. Por otro, al ser tolerante a muchas condiciones ambientales, y tener diversos dispersores de semillas, ha podido crecer y establecerse en muchos ecosistemas. Debido a esto, actualmente se le encuentra en diferentes partes del mundo, convirtiéndose en invasora en las islas Galápagos, India, Hawai, Australia y África entre otros. En Sudáfrica por ejemplo, se ha prohibido el uso de esta planta en jardines para evitar su propagación. 

En los lugares donde Lantana es invasora, se han generado diversos problemas difíciles de resolver. Por ejemplo, elimina a las plantas nativas. Lo anterior ocurre gracias a que los densos manchones que forma esta planta captan todos los recursos: luz, agua y nutrientes y además, produce sustancias llamadas alelopáticas que disminuyen el vigor de las plantas que crecen a sus alrededores. En Kenia por ejemplo, la Lantana está cubriendo algunos pastizales utilizados por los antílopes y elefantes, con lo que disminuye la disponibilidad de pasto y alimento. La planta también puede ser tóxica para los animales. Por lo anterior, su presencia y expansión representa un problema para estos grandes herbívoros. Otro inconveniente relacionado con la Lantana es que ofrece un hábitat para especies que generan serios problemas de salud humana, como es el mosquito que transmite la malaria en la India, y la mosca tsetse en Ruanda, Tanzania, Uganda y Kenia. 

Debido a los diversos problemas ocasionados por la Lantana cuando crece en lugares fuera de su centro de origen, se han implementado diferentes estrategias para controlarla. La extracción mecánica (arrancar las plantas) es posible cuando inicia la colonización, pero no es viable en grandes extensiones. También se ha probado eliminarla por medio del fuego, pero es tan resistente que rebrota después de ser quemada. Otra alternativa ha sido el uso de insectos como control biológico, aunque es muy tolerante a su ataque. En resumen, esta hermosa planta es difícil de controlar o erradicar. 

Este es solo un ejemplo de la problemática ambiental que representa la presencia de especies invasoras. De hecho, la invasión por especies exóticas es la segunda causa de extinción masiva que está viviendo nuestro planeta en la actualidad. Por ello, es importante que evitemos el uso de especies exóticas e invasoras. Por ejemplo, en los jardines siempre es mejor utilizar plantas nativas en lugar de exóticas. De esta manera ayudamos a la conservación de la flora, y ofrecemos hábitat para otras especies como los polinizadores. También evitamos que el ambiente se transforme y afecte a otras especies, como los elefantes.

 

Pies de figuras

Fig 1. Flores de la “bandera española” o Lantana (Foto: M. Martínez)

Fig 2. Frutos de los “cinco negritos” o Lantana (Foto Creative commons)

Fig 3. Variedad de colores de flores de Lantana ofrecida en anuncio de invernadero (https://jardineriaplantasyflores.com/fichas/lantana-ficha-cuidados-reproduccion)

Fig 4. Mariposa visitando flor de lantana. Foto: Creative Commons CC0

 

Referencias

 https://www.bbc.com/mundo/ciencia_tecnologia/2010/08/100819_sp_galeria_fotos_especies_invasoras_al

 

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